diumenge, 2 de març de 2014

3D bioprinting: fabricant el nou Frankenstein?

Les impressores 3D ja comencen a formar part de la vida quotidiana. Els productes que poden fabricar només estan limitats per la imaginació del creador i la naturalesa dels materials amb què es fabriquen. Ara per ara, les impressores 3D treballen amb dues gran famílies tecnològiques. Un mètode de fabricació és el procés de Fused Depositon Modeling (FDM) amb termoplàstics com l'ABS (Acrilonitril-Butadiè-Estirè), el PC (Policarbonat) o l'ULTEM (família de les Polièterimides PEI). L'alternativa és la fotopolimerització amb additius que modifiquen les propietats mecàniques i tèrmiques. Aquestes tecnologies representen una democratització del procés de fabricació. Poden portar la fàbrica a casa amb materials plàstics, és a dir "tradicionals".
Afortunadament, hi ha dues investigadores que ja pensen un pas més enllà i estan estenent el concepte amb materials biològics, "no tradicionals", a la indústria. Lynn Rothschild i Diana Gentry
estan tractant d'imprimir arbres. La idea és imprimir cèl·lules en una seqüència encadenada i que aquestes cèl·lules fabriquin, de fet excretin, un material com la fusta. Les futures missions espacials podrien construir un nou tipus d'estructures a l'espai sense haver d'aplegar i transportar el material des de la Terra. Tenint en compte que les cèl·lules poden fabricar materials tan variats i resistents com les teles d'aranya, ossos, dents i ungles, les possibilitats creatives es multipliquen fins a l'infinit. Ja existeixen empreses de l'àmbit de la medicina com Organovo o Rainbow Bioscience que imprimeixen teixits vius que després poden integrar-se en els cossos humans. De forma natural la primera aplicació de la bioimpressió ha estat orientada a la medicina. Potser en el futur un Dr. Frankenstein podria fabricar un monstre en una impressora prou complexa. Però seriosament, hi ha d'altres reptes de llarg abast com el que afronta Modern Meadow on fabriquen pells i carn de consum. Potser la solució a la fam al món passa per repartir a les llars bioimpressores 3D d'aliments.
Pel món de la construcció els biomaterials fabricats amb impressores 3D també poden donar molt de joc en el futur. És evident que si Rothschild i Gentry se'n surten (que no en tinc cap dubte) seria possible fabricar una biga de fusta sense haver de tallar cap arbre. I si la biga fos d'un material tan dur com l'esmalt dental o el bec d'un calamar? La biotecnologia ens oferirà moltes alternatives a les solucions amb materials tradicionals.